Les 24 Heures du Mans aux sources de Michel Vaillant (4) : 1997
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Les 24 Heures du Mans aux sources de Michel Vaillant (4) : 1997

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Cette année-là, le constructeur et ancien pilote manceau Yves Courage présente une voiture dont la décoration est réalisée par le Studio Graton. Elle est rebaptisée Courage-Vaillante... deux "mots qui vont très bien ensemble", comme dirait un certain Paul McCartney dans une certaine chanson des Beatles... Elle est frappée du 13, qui a ici une double valeur : c'est à la fois le numéro de course fétiche d'Yves Courage depuis ses débuts de constructeur, et aussi une référence à l'album de Michel Vaillant "Le 13 est au départ", plongée au coeur de l'atmosphère des 24 Heures du début des années 1960. Propulsée par un 6 cylindres à plat Porsche double turbo de 3 litres, cette Courage-Vaillante C41 est pilotée par les Français Didier Cottaz et Jérôme Policand, et par le Belge Marc Goossens.

La participation de la Courage Vaillante à la 65e édition des 24 Heures du Mans, c'est aussi une ode au Système D, digne de la légende sarthoise. Qualifiée en treizième position (ça ne s'invente pas !) sur la grille de départ, la Courage Vaillante est victime en course d'un problème électronique, résolu... par le kinésithérapeute de l'équipe, qui pulvérise sur le boîtier incriminé un spray destiné à refroidir les muscles ankylosés ! Dès lors, l'opération est répétée à chaque arrêt ravitaillement, rythmant la remontée du trio Cottaz-Policand-Goossens jusqu'à la quatrième place du classement général. A l'arrivée, la Courage-Vaillante est le deuxième prototype classé, seulement devancé dans cette catégorie par la voiture victorieuse : la Joest-Porsche TWR de Stefan Johansson, Michele Alboreto et Tom Kristensen, qui fêtait la première de ses neuf victoires aux 24 Heures du Mans, et ce dès son premier départ ! Un scénario qui dépasse la fiction des albums de Michel Vaillant... et l'une des plus grandes émotions de la vie de son créateur Jean Graton, passé des tribunes de l'édition 1937 (il avait treize ans à l'époque) au stand de "sa" Courage-Vaillante numéro 13.

Jean-Philippe Doret / ACO

Photo : LE MANS (SARTHE, FRANCE), CIRCUIT DES 24 HEURES, 24 HEURES DU MANS, SAMEDI 14 & DIMANCHE 15 JUIN 1997. On distingue sur le museau de la Courage n°13 le logo de Vaillante, la marque créée par Henri Vaillant, le père de Michel.